Cannabisallergie: waar rook is, is vuur

12/12/2019
"Don't worry, be happy," het zijn wereldberoemde regels die iedereen moeiteloos uit het hoofd meezingt. Maar wordt iedereen wel "happy" van cannabis? Voor de start van ons onderzoeksproject waren er een handvol anekdotische gevallen van cannabisallergie bekend, zonder hard bewijs want er was geen betrouwbare test voorhanden. Is cannabisallergie dan feit of fictie en hoe spoor je het op? Dat zijn de vragen die wij met ons onderzoeksteam aan de Universiteit Antwerpen hebben beantwoord.

Alhoewel we nog niet weten hoe vaak een cannabisallergie voorkomt, konden we in de afgelopen vier jaar tijd meer dan honderd gevallen van cannabisallergie identificeren in België alleen al. We zagen dat in één op vijf van de gevallen deze allergie levensbedreigende klachten kan uitlokken en dat ook kinderen een cannabisallergie kunnen ontwikkelen.

Om mensen met een cannabisallergie te kunnen identificeren, ontwikkelden we nieuwe bloed- en huidtesten op basis van een cannabis-eiwit. We konden ook aantonen dat onze nieuwe testen op een betrouwbare wijze cannabisallergie kunnen vaststellen. Deze testen zijn al ter beschikking in het Universitair Ziekenhuis van Antwerpen maar nog niet commercieel op de markt.

Cannabisallergie onder de loep

Dankzij dit onderzoek zagen we dat, in onze streken, huid- en/of luchtwegklachten het meest voorkomen bij cannabisallergie. Voor het eerst werd duidelijk dat één op vijf mensen met een cannabisallergie ook levensbedreigende klachten zoals ademnood kan ervaren bij contact met cannabis.

Deze klachten kunnen ontstaan na aanraken, roken of eten van cannabis en afgeleide producten, bijvoorbeeld hennepzaad. Voor meer dan één op vier is zelfs passieve rook-blootstelling en/of indirect huidcontact voldoende om klachten uit te lokken.

De meeste allergieën ontwikkelen zich pas nadat er duidelijk contact heeft plaatsgevonden maar bij een cannabisallergie, gaat die vlieger niet op. Tot onze grote verbazing zagen we enkele kinderen met een cannabisallergie die nooit eerder cannabis hadden gerookt of aangeraakt. We vermoeden hierbij dat hun allergie zich ontwikkelde door blootstelling aan indirecte rook of huidcontact via derden.

Allergie-families

Het blijft niet bij cannabis alleen… bijna de helft van onze proefpersonen waarbij we een cannabisallergie vaststelden, meldde ook ernstige klachten bij voedingsproducten. Dit klinkt op het eerste gezicht verrassend, maar de natuur heeft hier een goede verklaring voor.

Het cannabis-eiwit waarmee we onze testen ontwikkelden, is een eiwit dat behoort tot een van de grote eiwitfamilies in de natuur. Eiwitten in deze familie komen wijdverspreid in plantaardige producten voor en vertonen sterke onderlinge gelijkenissen. De verwantschap is soms zo sterk dat het immuunsysteem van iemand met een cannabisallergie ook kan reageren op een verwant eiwit in appel bijvoorbeeld en vice versa. Dit noemen we een kruisallergie. Op die manier kunnen mensen met een cannabisallergie klachten ervaren voor heel wat verschillende plantaardige voedingsmiddelen. Op de foto bij het artikel zie je voorbeelden van mogelijke kruisallergieën bij mensen met een cannabisallergie.

Repeteren, repeteren, wie zijn best doet zal het leren

Ons onderzoek was het eerste grootschalige onderzoek naar cannabisallergie. Hoewel we al meer dan honderd gevallen identificeerden, is dit slechts het begin. De experimenten dienen herhaald en vervolgd te worden voordat we meer zullen leren over deze nieuwe ‘eigenschap’ van cannabis. De toekomst zal antwoord moeten geven op de vraag hoe vaak cannabisallergie voorkomt en of we een behandeling kunnen ontwikkelen. Maar daar zijn we nog niet. Op dit moment kan ik alleen meegeven dat mensen met een cannabisallergie die met het levensmotto “Don’t worry, be happy” door het leven willen gaan, er alvast goed aan doen cannabis links te laten liggen.

Wil je meer weten? Klik dan via deze link door naar het volledige proefschrift.

Ine Decuyper
Universiteit Antwerpen